24hSanté
Suivez nous sur Twitter !Facebook

Les récifs coralliens de Polynésie anéantis par le cyclone Oli

Selon les chercheurs du CNRS, le récif corallien de Polynésie française a été pratiquement détruit par le cyclone tropical Oli les 3 et 4 février derniers.

Rappel des faits : 3 février 2010, le cyclone tropical Oli passe au large des Iles Sous-le-vent, dans l’ouest de Tahiti. Les îles de Bora Bora, Raiatea-Tahaa, Huahine et Maupiti subissent une houle de 6 à 7 mètres et des vents de 170 km/heure en rafales. Le soir du 3 et le 4 février, c’est au tour de Tahiti et Moorea (Iles du Vent) puis l’île de Tubuai (Iles Australes) de subir ses effets avec des vents moyens de 210 km/heure.

Le coup de grâce à un récif déjà fragilisé
Le cyclone Oli a raboté les peuplements coralliens et porté le coup de grâce à un récif déjà fragilisé. En effet, Acanthaster, une étoile de mer prédatrice du corail, avait déjà décimé les populations de coraux des pentes externes de Moorea. Aussi préoccupant que cela puisse être, la structure physique des récifs, et en particulier celle de la pente externe (zone la plus propice à la croissance de ces récifs grâce à une bonne oxygénation de l’eau), avait néanmoins été peu affectée car les squelettes des colonies mortes étaient encore en place, suggérant une possible reprise.

Mais après le passage du cyclone, la structure physique des pentes externes de Moorea (en particulier celle de la côte nord) a été gravement et durablement affectée. La comparaison des données avant et après le passage du cyclone met en évidence une diminution très significative du relief de la pente externe : les indices de rugosité (linéaire de récif développé/linéaire de récif plat) ont baissé de près de 50 % à toutes les profondeurs, jusqu’à 30 mètres, comme le montrent les tests statistiques effectués sur les sites étudiés. Un grand nombre de colonies en place, même mortes suite à la prédation par les Acanthaster ont été détachées par la houle et cassées par des blocs. Cette fois c’est la structure tridimensionnelle du récif qui a été touchée : or elle conditionne l’habitat d’une grande partie de la faune associée aux coraux dont de nombreuses espèces de poissons.

D’autres observations effectuées sur les îles de Raiatea-Tahaa (Iles sous-le-vent) et à Tubuai (Iles Australes) révèlent une situation encore plus critique sur les côtes les plus exposées à l’action cyclonique. Bien qu’il soit encore trop tôt pour évaluer l’impact du cyclone sur les autres espèces (poissons, étoiles de mer mangeuses de corail…) on peut là aussi s’attendre à des modifications de la diversité et de l’abondance des êtres vivants. Des données plus précises sur les peuplements de poissons sont en cours de collecte, ce qui permettra de quantifier l’impact réel du cyclone sur ces populations animales, mais Oli semble être le cyclone de trop pour les récifs de certaines îles de Polynésie (Moorea, Tahiti, Raiatea, Tahaa, Bora-Bora entre autres).

Deux scénarios sont maintenant envisageables
Deux scénarios sont maintenant envisageables : soit les algues perdurent et dominent le système en prenant le dessus sur le corail (entraînant la mort du récif), comme c’est le cas sur de nombreux récifs dans le monde, soit il repart de zéro (son état actuel) et redémarre avec des assemblages de coraux probablement différents (en termes d’espèces présentes, d’abondance…) comme il l’a toujours fait.

Depuis les années 1980, les scientifiques ont pu enregistrer une résilience du récif corallien. Si les leçons du passé montrent qu’il est toujours reparti, les successions de stress actuels (blanchissement des coraux, cyclones, pollutions locales…) sont de nature à un peu moins d’optimisme. C’est à voir dans 10 ans, temps nécessaire à sa régénération selon les scientifiques. Dans ce contexte, la surveillance et le suivi à long terme des récifs sont indispensables afin de pouvoir mieux appréhender la résilience des récifs coralliens qui semble en marche en Polynésie.

Source : CNRS, équipe de recherche Serge Planes

Rendez-vous sur Hellocoton !

5 mars 2010